Космический аппарат Cassini приступил к отправке последних научных данных и фотографий за свою 20-летнюю миссию. В восемь утра по московскому времени специалисты NASA дали команду на старт операции под названием «Великий финал». Зонд прошел мимо спутника Сатурна Энцелада и подготовился к вхождению в атмосферу планеты. Cassini будет передавать данные об атмосфере планеты со скоростью 27 килобит в секунду до тех пор, пока его двигатели будут в состоянии удерживать антенну в направлении Земли. После этого зонд распадется и сгорит, как метеорит.

«Великий финал» Cassini — это гораздо больше, чем просто окончательное погружение космического аппарата в атмосферу Сатурна. Это драматическое событие является краеугольным камнем шестимесячных смелых исследований и научных открытий. Эти шесть месяцев — захватывающая заключительная глава в историческом 20-летнем путешествии", — говорится в сообщении NASA, посвященном событию.

По мере погружения в атмосферу Cassini будет собирать невероятно ценную информацию, добыча которой была слишком рискованной ранее. Так, аппарату предстоит сделать подробные карты гравитационных и магнитных полей Сатурна, которые позволят ученым представить, как планета устроена внутри, и, возможно, разрешить загадку невероятно быстрого вращения Сатурна. Кроме того, новая информация даст представление о том, сколько материи находится в кольцах, и приблизит к пониманию их происхождения. А камеры получат удивительные изображения колец и облаков Сатурна. Основные данные будут до последней минуты передаваться с масс-спектрометра.

В верхние слои атмосферы Cassini должен войти в 14:31 по московскому времени. Его двигатели будут наращивать мощность для стабилизации аппарата. По предварительным расчетам, зонд прекратит свое существование 83 минуты спустя. Специалисты NASA уверены, что блок с радиоизотопным источником питания полностью сгорит.

За входом аппарата в атмосферу можно будет наблюдать с Земли в телескопы, однако момент будет не слишком подходящим, поскольку Cassini будет сближаться с освещенной стороной планеты.

Как напоминают в NASA, Cassini семь лет добирался от Земли до Сатурна и 13 лет провел на орбите планеты. Он работает на ракетном топливе. Полученные за несколько последних лет данные позволили предположить, что два спутника Сатурна, Энцелад и Титан, могут содержать обитаемые или по крайней мере «пребиотические» среды. Если бы зонд остался на орбите с выработанным топливом, его неуправляемое движение могло привести к столкновению с одной из лун и теоретически повлиять на будущие исследования по поводу возможности жизни на них. Поэтому аппарат решено было уничтожить максимально полезным для науки способом.

«Cassini не узнает о том, что с ним произойдет что-то плохое, до тех пор, пока не начнет разрушаться. В последний момент он может отправить сообщение о бедствии», — говорит один из инженеров, ответственных за связь с аппаратом.

Cassini является совместным проектом NASA и Европейского космического агентства. Стоимость миссии составляет 3,2 млрд долларов США. Аппарат был запущен в космос в 1997 году, спустя семь лет он стал первым искусственным спутником Сатурна. За прошедшие годы он собрал беспрецедентный массив данных, пролетал сквозь гейзеры на Энцеладе, наблюдал «кольцевой дождь» и другие удивительные явления. Например, фотография ниже — это не рендер, а настоящее фото Сатурна в его естественных цветах. Так бы планету увидел космонавт, находясь на таком же удалении.

Meduza также посвятила этого событию подборку материалов из социальный сетей.

Текст: NEWSru.com

Share on VKTweet about this on TwitterShare on FacebookShare on Google+Share on LinkedInShare on TumblrPin on Pinterest